El uso de pieles de animales se remonta a la Edad de Piedra, presumiblemente como lonas, ropa protectora o para la fabricación de cinturones, arneses, bolsas y contenedores. Las pieles de animales se secaron, las grasas se incorporaron al cuero para hacerlas más suaves e impermeables y posiblemente se ahumaron para preservar el resultado. Pero este tipo de preservación no era el curtido real.

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En épocas antiguas, el curtido del cuero se consideraba un comercio “oloroso”.
El curtido por métodos antiguos era de hecho extremadamente maloliente y, por lo tanto, la mayoría de las curtiembres estaban situadas en las afueras de las ciudades. El uso de orina y heces de animales, combinado con el olor a carne en descomposición debido a la ausencia de opciones de conservación fue lo que hizo que las curtiembres antiguas fueran tan olorosas y la profesión de curtidor impopular.

El curtido adecuado es el paso más importante en la producción de cuero. Este constituye solo una parte en todo el proceso de fabricación de cuero. El curtido es el método para preservar la piel de los animales, con o sin pelo, utilizando taninos. Los cuales son compuestos químicos ácidos que estabilizan la estructura de las fibras de la piel y evitan que se descomponga, y se oxide. Una curtiembre, curtiduría, o tenería es donde se procesan estas pieles y cueros y la profesión se llama curtidor o curtidora. El proceso de curtido implica muchas etapas en las que primero deben tratarse las pieles y, una vez que se curten, dependiendo de la aplicación y de las solicitudes específicas de los clientes, el cuero se tiñe, se plancha, se lija, se lija, engrasa, etc… Hay infinitas variaciones.

El Propósito del Cuero Curtido:

  • La piel/cuero está formada por una tercera proteína (colágeno). Los taninos conservan la flexibilidad de estas cadenas de proteínas y todo el proceso de curtido evita que los filamentos de proteínas se endurezcan y se vuelvan pegajosos al secarse. Tomando en cuenta que el “pergamino” no es curtido y, por lo tanto, es diferente del cuero. Es duro y translúcido.
  • El curtido hace que el cuero sea resistente a la descomposición (auto-descomposición por microorganismos).
  • Se evita la hinchazón de las fibras sobre cuero mojado.
  • La resistencia a la temperatura aumenta significativamente. La piel no curtida se encoge en agua a 62ºC. El cuero curtido al cromo es resistente hasta 100 ° C. Además
    las fibras no se pegan unas con otras y el cuero no se encoge.

Otros Clientes Solicitan que un Curtidor Debe Cumplir los Siguientes Requisitos:

  • El cuero debe ser tan suave o firme como lo desee el cliente.
  • El cuero debe ser transpirable.
  • El curtidor debe asegurarse de que se logre el color apropiado y el nivel de brillo apropiado.
  • El cuero debe ser resistente al desgarro, resistente a la abrasión, fácil de limpiar, resistente a la luz, duradero, y mucho más.

El “Curtido Real” y el  “Curtido Falso”

Hay dos tipos distinguibles de curtido:

  • El Curtido Real
  • El Curtido Falso.

El curtido real es cuando los taninos forman un enlace irreversible con la fibra de la piel/cuero. Esto es lo que sucede cuando las pieles se someten a procesos de curtido al cromo o de curtido vegetal.

Sin embargo, en algunos casos la unión de los taninos a la fibra de cuero es lavable e inestable. Esto se puede observar en métodos tales como Tawing, curtido con grasas y aceites y curtido cerebral, que es el curtido de pieles de animales con masa cerebral animal. El proceso simple de tratar cuero crudo secado con aceites que producen pergamino no se denomina “curtido” y el pergamino no se puede denominar cuero.

Métodos de Curtido

Los principales métodos de curtido son:

  • El curtido al Cromo (Lo podemos ver en la mayor parte de la ropa es cuero y la parte superior de los zapatos).
  • El curtido Vegetal (la mayoría de los cinturones de cuero, cuero de suela, cuero para montar).
  • El  curtido Sintético, se usa frecuentemente como alternativa al curtido con cromo, los agentes de curtido sintéticos se producen artificialmente, por lo que no tienen contrapartida en la naturaleza.

A menudo, se combinan varios métodos de curtido para lograr ciertas propiedades del producto final. Por ejemplo, la combinación de curtido sintético con el curtido al cromo combinado con el curtido vegetal. Esto se conoce como combinación de curtido.
Las variantes incluyen, por ejemplo, vegetales con posterior curtido al cromo (cuero semicromo) y curtido al cromo seguido de curtido vegetal (recurtido con cromo).

En Francia, Holanda e Italia, el término cuero semicromo incluye tanto el curtido con cromo con el curtido vegetal como el curtido con recurtido de cromo.

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Otro tipo de curtido muy conocido es el curtido con grasas y aceites. Por lo tanto, se utilizan sustancias animales grasas como el cerebro, aceite de pescado o sebo. La gamuza es el resultado de este método de curtido.

Uno de los métodos de curtido más antiguos es el “Tawing”. Esto convierte la piel del animal utilizando una mezcla de alumbre (sulfato de aluminio) y solución salina. El tawing produce cuero blanco. Pero este proceso de curtido no es permanente porque los taninos pueden ser expulsados ​​por el agua. Por lo tanto este tipo de piel no es lavable.

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El curtido con grasas y aceites es uno de los métodos más antiguos conocidos por la humanidad y se ha practicado desde aproximadamente 6.000 aC. El curtido vegetal se remonta a 4.000 años (Edad de Bronce).

Desde finales del siglo XIX, el curtido con cromo ha sido el método más común y preferido de curtido. Principalmente debido a la velocidad a la que se puede producir el cuero (unos pocos días) y la simplicidad del proceso de trabajo. En contraste, el curtido vegetal requiere 15 meses o más. En el 2001, el 78% de todo el cuero en Alemania estaba curtido al cromo, el 21% curtido en vegetal y solo el 1% curtido como gamuza. A nivel mundial, aproximadamente el 80% de toda la piel es curtida utilizando el método de curtido con cromo y el 10 – 12% utilizando el proceso de curtido vegetal.

El tipo de método de curtido se puede identificar por el color del cuero (antes de teñir y antes de terminar). Si el curtido es vegetal, el cuero es marrón. Si se curte con grasas o aceites, el cuero es de color amarillento. Cuando se utiliza el Tawing, el cuero es blanco y los resultados de curtido al cromo son gris azulado (azul húmedo).

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El Re-Curtido

El curtido primario no siempre es suficiente para mantener las características deseadas especificadas por el cliente. Por lo tanto, se vuelve a curtir. Los taninos utilizados para este proceso son diferentes a  los utilizados en la etapa del curtido primario. Este proceso se llama curtido combinado. El re-curtido afecta la sensación del cuero, la capacidad de teñido, la plenitud del cuero, la finura del grano y la estabilidad del grano y otros factores como la resistencia a la luz antes de terminar.

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El recurtido también tiene un efecto de descoloración que se puede mejorar al aclarar los taninos. Esto es importante para la piel ligera de anilina sin pigmentación. Después del curtido al cromo, el cuero es verde azulado. El tinte para cuero no tiene opacidad. El cuero blanco sería entonces siempre verdoso-azulado. Al realizarse el recurtido, el cuero/piel se puede blanquear para obtener mejores resultados.

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En el proceso de recurtido, se pueden agregar pigmentos, lo que iguala la coloración de la superficie.

Las Curtidurías

Las curtidurías, tenerías o también conocidas como curtiembres, son plantas, donde los curtidores transforman la piel de los animales sacrificados en cuero. El cuero crudo se somete a muchos pasos antes de convertirse en cuero o piel. Dependiendo del propósito del cuero, puede ser utilizado por varias industrias para producir zapatos, ropa, bolsos, automóviles y muebles tapizados. El usuario final rara vez obtiene las pieles o pieles sin procesar en sus manos. Los consumidores desean las pieles de oveja o las pieles decorativas máximas sin ningún procesamiento adicional.

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Curtido en Barril

Todo el mundo asocia con barriles rotativos al pensar en las curtiembres. El cuero gira en barriles durante muchos pasos operativos en la curtiembre. El proceso de producción genera aproximadamente de 5 a 10 m³ de aguas residuales por piel de bovino.

Además de los barriles de madera, los de acero inoxidable y los de plástico también se utilizan en la industria del curtido. Sin embargo, hay muchas razones por las cuales los barriles de madera se prefieren a otros tipos. La madera puede soportar soluciones alcalinas fuertes y productos químicos utilizados en las etapas iniciales de los procesos de curtido. Son muy resistentes y tienen buenas propiedades de aislamiento, a diferencia del metal. También son más baratos que los barriles de acero inoxidable y son fáciles de trabajar cuando se requieren modificaciones o reparaciones.

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Hay muchas diferencias regionales dentro de esto también.
El uso de barriles de plástico es mayor en los EE. UU. Y los barriles de madera o de metal se utilizan más en Europa. El uso de barriles de madera también tiene una larga tradición.

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